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Análisis y recursos eco-sociales de adaptación para la transición del siglo XXI

Análisis y Opinión: El Fin del crecimiento (actualización): Parte 2, por Richard Heinberg


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MuseLetter #242 / July 2012 by Richard Heinberg

En el newsletter de éste mes, la 2ª parte de la actualización de mi libro The End of Growth: Adapting to our New Economic Reality. (El Fin del Crecimiento: Adaptándonos a nuestra nueva realidad económica)

Puedes leer El Fin del crecimiento (actualización): Parte 1, por Richard Heinberg aquí.

El Fin del crecimiento (actualización): Parte 2

La contracción económica y la claustrofobia sociales

Las dimensiones sociales del fin del crecimiento están entrando en una línea más clara, cada mes que pasa – desde los levantamientos de ocupaciones del año pasado, a las manifestaciones recientes contra la OTAN en Chicago, a las manifestaciones de masas de personas en España, y así sucesivamente. También es clara la estrategia desesperada de los poderosos, estableciendo principalmente la militarización de la policía y la criminalización de la disidencia.

Sin embargo, ¿qué otra cosa además de los disturbios y las revueltas, se puede esperar tras los incrementos notabilísimos de las tasas de desempleo, de la caída del nivel de vida, y los aumentos en los niveles de desigualdad económica?

Pero cada vez está más claro, que los impactos sociales de la contracción sirven como refuerzo en la retroalimentación de la economía a la baja, agravando la crisis de la deuda. Una frase reveladora que se utiliza para describir el desastre financiero de Europa es: “La calle ha tomado el control”, y como la gente expresa sus temores sobre el futuro del euro, sacando su dinero de los bancos, así los bancos se debilitan y exigir más medidas de control de los gobiernos, que tienen incurrir en déficits aún mayores a fin de proporcionar los rescates. Además, como la gente pierde la fe en el gobierno para resolver los problemas económicos, dejan de pagar impuestos -como está ocurriendo en Grecia- con lo que el gobierno es aún menos eficaz.

La falta de cohesión social, es en sí es un costo para la economía. Es difícil hacer un trabajo formal de la economía, si la velocidad de saboteo se incrementa, o si una parte significativa de la producción económica tiene que ir encaminada a la sustitución productiva de aquellas personas que deciden abandonar el sistema, en favor de una creciente economía sumergida de mercado negro, de subsistencia y de trueque.

La guerra es una solución muy utilizada con el tiempo a los problemas económicos. Excedentes de varones jóvenes para que se mantengan alejados de las calles, la capacidad de producción ociosa se dedica a la disidencia, pueden ser barridos sin piedad. Pero en nuestra actual guerra mundial las circunstancias se está convirtiendo cada vez más en algo más costoso, y los EE.UU. (que suele ser en el centro de cualquier conflicto internacional du jour) están extremadamente cansados de la guerra. Aparte de las amenazas y las amenazas contra -sobre el programa nuclear de Irán-, hay pocas señales sin embargo, de que las estrategias de la desesperación, esten a punto de ser desplegadas a gran escala. Sin embargo, conforme las tensiones económicas están llegando al punto de ruptura irreversibles, las rivalidades geopolíticas podrían aumentar muy rápidamente.

Las consecuencias sociales de la contracción económica se discuten con más detalle en mi reciente ensayo “La Pelea del Siglo”.

La economía necesita combustible. . . y más durante todo el tiempo.

Para la mayoría de los interlocutores, el dilema económico actual parece haber surgido exclusivamente de los problemas en el sistema financiero mundial. Pero, como he argumentado en El fin del Crecimiento, hay más y más -en el largo plazo- tanto como los factores más importantes en el trabajo. La economía requiere cada vez más, de mayores flujos de recursos para crecer, y muchos de estos recursos clave, son cada vez más costosos de producir. Esto es particularmente cierto en lo que respecta a los recursos energéticos, especialmente el petróleo.

En medio de reclamos de los políticos y los interlocutores de los medios que los Estados Unidos (o por lo menos en América del Norte) para que se convierta en independiente desde el punto de vista energético, en una década más o menos, sabemos de Bernstein Research que en 2011 la industria petrolera necesitaba un precio de 92,50 dólares por barril para justificar la nueva búsqueda fuentes energéticas. Ese nivel mínimo de precio, se traduce en que el precio de barril en 2012 supere los 100 dólares por barril.

Por lo tanto, serán más altos los precios del petróleo en el futuro? No necesariamente. A medida que los tanques de la economía disminuyan, que reducirá la demanda de petróleo y el precio caiga por debajo de la nueva línea de nivel de equilibrio, cuando esto sucede, las compañías cancelan o retrasan sus nuevos proyectos (como lo hicieron a finales de 2008 cuando el precio por barril cayó a $ 40 US ). Pero si, por el momento, las noticias económicas van bien, la demanda va a crecer y los precios del petróleo, inevitablemente, deben volver a los niveles que justifiquen la nueva oferta. Los niveles de los precios son lo suficientemente altos, como para comenzar a socavar el crecimiento económico, como una serie de investigaciones económicas recientes han demostrado.

Así pues, si las últimas noticias financieras están deprimidas o tristes, si los precios del petróleo están -hacia arriba o hacia abajo-, en cualquier caso, el juego de crecimiento de la economía mediante el aumento en la producción de combustible, ahora está oficialmente declarado. Anteriormente, hemos disfrutado tanto, de una economía en crecimiento, como de bajos precios en los combustibles, siendo éste último “el alimento” del primero, y ahora vemos que el aceite “se abarata”, sólo cuando la economía está en una espiral de destrucción de la demanda.

Sí, el “fracking” ha proporcionado a América,  temporalmente y de forma barata, un combustible  abundante como el gas natural, ¿por qué no el petróleo? En el caso del gas natural, los precios récord que se registraron en el período 2006-2007 (debido al agotamiento de los yacimientos de gas convencionales) llevó a unas tasas verdaderamente heroicas en la perforación y un exceso de oferta durante un  tiempo. El Gas se ha convertido en algo tan barato, de hecho, que en la industria del gas de esquisto se está produciendo una implosión, a partir de Chesapeake Energy, el mayor “Fracker” de todos ellos. Los productores están perdiendo dinero con cada pozo, así que se están retirando hacia atrás en la perforación, aunque incluso esto dañe el valor de su empresa social (que lo hace). A continuación vamos a ver una consolidación de la industria, el aumento de precios, y la caída en la producción -en contra de las expectativas de casi todos, en los últimos-. Esto se  expone de forma, clara y persuasiva, en el reciente informe de David Hughes de Post Carbon Institute, “El combustible de gas natural de América para el siglo 21?”

La tormenta que pregonan los medios de comunicación sobre el resurgimiento energético de los Estados Unidos ha sido verdaderamente surrealista. Durante los últimos 12 meses los precios del petróleo han permanecido en su nivel más alto en la historia, mientras que la tasa de la producción mundial de petróleo se ha mantenido plana, durante los últimos siete años. Las exportaciones de petróleo disponibles están desapareciendo de los mercados mundiales, ya que los países exportadores,  cada vez más utilizan  su producto en su propio país. Los datos permitirían gritar “pico del petróleo”, pero las noticias de los mercados exigen “palabras felices”. Y así, los expertos se apoderan de un aumento en la producción de forma temporal, en Dakota del Norte se ha alcanzado por fracturamiento hidráulico que contiene petróleo de esquisto como un “cambio de juego.” Una vez más se nos dice que la tecnología nos salvará!

En realidad, prácticamente todo el petróleo de acceso fácil y barato ya ha sido encontrado y puesto en consumo, lo que queda por encontrar y producir, va a resultar más difícil, desagradable y costoso. Rupturs petrolíferas han sido puestas en marcha por los geólogos durante décadas, y el fracturamiento hidráulico ha sido parte del arsenal técnico de la industria desde la década de 1980, pero el costo del desarrollo fue considerado demasiado alto. Mientras que el precio mundial del petróleo oscilaba en más de $ 100 por barril durante los últimos meses, la ecuación cambió. Pero en la pizarra juega las tasas de producción por pozo en una disminución muy pronunciada, por lo que las tasas de perforación deben elevarse y alzar de nuevo el vuelo para mantener las tasas de extracción cada vez mayor. El precio del petróleo debe seguir siendo alto para que los perforadores puedan obtener beneficio, pero los precios se mantendrán elevados, sólo si hay altos niveles de demanda derivados de una actividad económica en general, en aumento.

En el corto plazo, podemos ver más “boomtowns” en Dakota del Norte y conocer algunas otras de las demandas ridículas sobre la independencia energética de los EE.UU., pero al final, la locura del fracking será una pesadilla financiera y ambiental.

Mientras tanto, a pesar del “milagroso” crecimiento de la producción nacional de petróleo, los Estados Unidos vieron como el déficit comercial del petróleo aumentaba hastalos $ 327 mil millones en 2011, lo que representa el 58% del déficit comercial total, la cuota anual más elevada de la historia.

El precio del petróleo se ha dirigido fuertemente a la baja en los últimos días, una tendencia que bien pudiera continuar y acelerarse. Si ese es el caso, esto nos dice que estamos más acerca de la inflexión de la economía mundial, sobre la capacidad de la industria petrolera para suministrar sus productos a un precio asequible.

Históricamente, el combustible barato ha sido el transporte y un factor clave para el crecimiento económico en los EE.UU. y en el resto del mundo. “Happy Talk” es probable que sea un pobre sustituto.

Soplando en el viento

En El fin del Crecimiento, argumenté que los costos financieros directos de los desastres ambientales (principalmente, las sequías e inundaciones, así como a gran escala, los accidentes de trabajo) van en aumento hasta el punto en que pronto sobrepasará a los retornos economicos, haciendo que el crecimiento sea imposible. Cité el terremoto de Haití, la catástrofe de Deepwater Horizon en el Golfo de México, los grandes incendios forestales en Rusia, y las inundaciones mortales en Pakistán, todos ocurrieron en el año 2010, los costos monetarios para la economía mundial durante ese año (según datos del sector asegurador) ascendió a $ 250 mil millones. El total del 2011 fue, sin duda, mucho más alto debido al terremoto japonés, el tsunami, y fusiones nucleares, que por sí solos causaron alrededor de US $ 1 billón en daños (que todavía no se ha ofrecido una cifra final, que tenga en cuenta otros acontecimientos catastróficos del año pasado).

En lo que va de 2012, no se ha producido un espectacular accidente industrial a la escala de Deepwater Horizon, o un fenómeno meteorológico en la escala de las inundaciones en Pakistán. Pero los costos se están acumulando en todo caso. Sólo un ejemplo: las condiciones de sequía son frecuentes en el 56% de los 48 estados de los EE.UU., a partir del 08 de mayo, casi el doble de la superficie afectada en el año pasado en ese mismo momento, de acuerdo con los datos del “Monitor de Sequía de los EE.UU.”. A principios de julio, se batió el récord de calor de todos los tiempos, que se hayan registrado en los Estados Unidos desde la Gran Depresión. A partir del 02 de julio, millones de estadounidenses, en los estados del Atlántico medio se quedaron sin electricidad como consecuencia de las tormentas y la sofocante ola de calor sin precedentes, que asoló la región.

Si bien los episodios sobre catástrofes captan la atención de la gente, más lento pero más profundo, son los cambios ambientales generalizados cuyo costo en el largo plazo son aún mayores. Estamos perturbando los sistemas ambientales de forma profunda, cambios globales en los océanos y cambio climático global. Sólo durante el mes pasado se emitieron dos estudios especialmente preocupantes sobre el océano.

En la primera investigación, los equipos científicos de Australia y de los Estados Unidos indicaron que ha habido una reducción masiva en la densidad de Agua de Fondo Antártico frente a las costas de la Antártida. Esta es el agua más densa de todos los océanos del mundo, y poco a poco va desapareciendo para ser reemplazados por agua menos densa. El hundimiento de las aguas densas alrededor de la Antártida juega un papel muy importante en el patrón global de las corrientes oceánicas, que a su vez tiene una fuerte influencia sobre el clima. Por otra parte, el Océano Antártico almacena más calor y dióxido de carbono, producido por las actividades humanas que cualquier otra región oceánica, ayudando a moderar el cambio climático. A medida que el Agua de Fondo Antártico desaparece, con ella se va uno de los factores principales del clima en la Tierra.

El segundo, realizado por los científicos australianos de la Comunidad Científica e Industrial Research Organization (CSIRO) y el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, mostró un claro cambio en la salinidad de los océanos del mundo, lo que indica una aceleración en las precipitaciones globales y un cambio en el ciclo de la evaporación. Los autores del estudio determinaron que el ciclo del agua, se ha incrementado en un 4% entre 1950 y 2000, dos veces superior a la respuesta proyectada por la actual generación de modelos climáticos globales. El resultado: “las regiones áridas se están convirtiendo en zonas más secas y las regiones lluviosas se están convirtiendo en zonas húmedas, en respuesta al calentamiento global observado”, y lo que se puede esperar, es mucho más de lo mismo.

Recientemente me encontraba en el suroeste de Colorado, cuando fui testigo de vientos persistentes de alta intensidad y de un polvo omnipresente, que cada vez afecta más a la región. Eso me dispuso en un estado anímico, especialmente receptivo, para leer un artículo en la revista Nature de Joseph Romm, que acaba de lanzar, titulado “The Next Dust Bowl” (La próxima Gran Sequía). Romm cita pruebas recogidas por Jonathan Overpeck de la Universidad de Arizona en Tucson, que muestran que la temperatura media se está incrementando, dando lugar -“al nacimiento de la super-sequía interglaciar”, las precipitaciones anuales se dirigen en direcciones opuestas, a grandes áreas del oeste de los Estados Unidos, así como a regiones de África y Asia, aumentando las posibilidades de que nos encontramos ante lo que Romm escribe como: “La adaptación humana a una prolongada sequía extrema es difícil o imposible. Históricamente, el resultado de la adaptación al polvo primario-bowlification, ha sido el abandono; (Un lugar abandonado,” desierto “de la palabra viene del latín desertum). Durante la duración relativamente corta en los EE.UU. de la época conocida como Dust-Bowl, cientos de millones de familias huyeron de la región. Tenemos que planificar cómo será el mundo frente a las grandes migraciones ocasionadas por la sequía y las regiones en constante aumento de tierras no cultivables en el corazón de los países densamente poblados y globales. Alimentar a unos 9 mil millones de personas para mediados de siglo,  con un clima que empeora rápidamente, puede ser el mayor desafío al que la humanidad jamás se haya enfrentado “.

The Dust Bowl (La Gran Sequía) de la década de 1930 empeoró considerablemente el impacto de la Gran Depresión. Conforme nos acercamos, a la que muy pronto podría ser una depresión mayor, lo más probable es que tengamos que lidiar con situaciones similares, tal vez con más grandes desafíos ecológicos y medioambientales, que incrementarán los problemas económico mucho más de lo que lo sería de forma única.

Y ahora las buenas noticias

Hay que felicitar a los lectores, por haber desafiado a la lectura de los párrafos que se han añadido en la actualización y que describen un panorama implacablemente sombrío. Pero, por supuesto, también hay otras cosas que suceden y que son motivo de celebración.

El último capítulo de El Fin del crecimiento, recomienda la resiliencia (resistencia) de la comunidad como un objetivo esencial en la respuesta a la convergencia de las crisis económicas y ambientales. El trabajo en el ámbito de la comunidad tiene mucho sentido, ya que la mayoría de los sistemas nacionales de gestión política y económica están enquistados y son lentos a los cambios. La resiliencia, la capacidad de absorber los golpes y seguir funcionando, va a ser una cualidad esencial para fomentar las líneas de choque, que cada vez más los problemas económicos y ambientales, se dirigen hacia nosotros mediante la cinta transportadora del tiempo.

Los últimos meses, han visto un afloramiento importante en el interés sobre la capacidad de recuperación, como se indica con la aparición de nuevos sitios web:

  • Gran éxito del sitio www.energybulletin.net del Post Carbon Institute, que está a punto de ser ampliado y rebautizado como resilience.org, con páginas separadas en materia de energía, economía, medio ambiente, alimentos, agua, y sobre la sociedad. Este promete ser el sitio más útil en la red, para cualquier persona interesada en estar al día en noticias y recursos para responder a las crisis convergentes del siglo 21.
  • John Robb, un “ex-nivel 1 de operaciones especiales” e ingeniero aeronaútico, que ha escrito algunas piezas excelentes sobre el pico del petróleo y sobre la situación de la seguridad mundial, ha desarrollado recientemente un sitio web sobre la resiliencia comunitaria.
  • La Rand Corporation, una de las más antiguas del mundo, y la más influyente y secreta “think tanks”, ahora parece estar realizando investigaciones sobre resiliencia de las comunidades.
  • La Comunidad y el Instituto Regional de Resiliencia ha desarrollado un Sistema de Resiliencia Comunitaria (SRC), una práctica, habilitado para el proceso desde la web, que ayuda a las comunidades para evaluar, medir y mejorar su capacidad de resistencia a una variedad de amenazas e interrupciones de todo tipo.
  •   Bay Localize, ha desarrollado un kit de herramientas de resiliencia comunitaria diseñada para grupos, en particular los de la Bahía de San Francisco, para que puedan preparar a sus comunidades para enfrentarse a tiempos difíciles.
  • El área de Medio Ambiente del Colegio de Huxley, ha creado un Instituto de resiliencia, facilitando  las becas, la educación y la práctica en la reducción sobre la vulnerabilidad social y física a los peligros naturales, a través del desarrollo sostenible de la comunidad, particularmente en el estado de Washington.
  • La Alianza de Resiliencia, que desde hace años se ha dedicado a la investigación sobre la resiliencia en los sistemas socio-ecológicos (esta organización es el padre sobre el pensamiento resiliente). Aunque este sitio no es nuevo, la omisión de la lista sería un grave error.
  • Por último, la Red de Transición (TransitionNetwork.org) que ha estado utilizando cada vez más la resiliencia como un principio de sus bases de organización y en la expansión del trabajo para la construcción  de comunidades, para la época post-carbono.

Mientras tanto, también hay un afloramiento en interés, entre economistas y activistas de la comunidad, en la identificación y el fomento de nuevos elementos para una nueva economía más respetuosa (cooperativas, monedas alternativas, bancos sin intereses, etc), como comenta recientemente Gar Alperovitz, en su crónica en este excelente artículo.

Más de 4 páginas en el capítulo 6 en El fin del crecimiento, se dedican a un análisis de las deficiencias del PIB y una exploración de las medidas alternativas de progreso de las sociedades modernas. Una de las alternativas más prometedoras es la Felicidad Nacional Bruta (FNB), iniciada por la nación del Himalaya del Bután. Ese país convocó recientemente una reunión de alto nivel en las Naciones Unidas para iniciar una discusión formal global sobre indicadores y metas. Tuve la suerte de estar en esa reunión e informé al respecto en este artículo.

Ahora por supuesto, hablando de la resiliencia, o de una nueva economía, o de un nuevo indicador económico, no es lo mismo que existe en la realidad. Pero el cambio sistémico proactiva tiene que empezar con la charla, y con proyectos de demostración a pequeña escala. Así que es importante para alimentar las discusiones y los proyectos donde quiera que aparezcan.

La mayor parte de nuestra adaptación a la nueva realidad económica de la contracción sostenida, será impulsado sólo por la necesidad. Por lo tanto, es alentador ver, por ejemplo, que los precios de la gasolina están reduciendo los hábitos de los estadounidenses sobre conducción, que el uso del transporte público está aumentando rápidamente, que las familias están reduciendo sus gastos y empiezan a vivir en espacios más pequeños, y que los hogares cada vez más están sustitueyendo los jardines decorativos por huertos urbanos.

Uno ve esta adaptación como una necesidad, especialmente en los jóvenes, cuyas expectativas de futuro están siendo moldeadas por las convergencias globales de préstamos estudiantiles basados en la deuda y un mercado laboral reducido. Para hombres y mujeres a la edad de 20 años, la propiedad de automóviles ya no es una tarjeta de identificación inevitable para alcanzar la edad adulta, la acumulación de material ya no se considera  una meta en la vida que valga la pena y sea realista. Por primera vez en décadas, el número de jóvenes agricultores estadounidenses está aumentando.

Lamentablemente no hay muchas posibilidades para que las iniciativas de transición, cooperativas,  monedas alternativas broten lo suficientemente rápido y a gran escala como para evitar la miseria económica general. Pero eso no significa que los esfuerzos a lo largo de estas líneas no tengan sentido, cuanto más seamos, y cuanto antes lo hagamos, mejores serán nuestras posibilidades para capear el temporal inevitable.

Si un ensayo como éste tiene alguna utilidad radica en la motivación de los lectores, no para pasar el mayor tiempo posible pegado a la pantalla del ordenador viendo cómo los valores de las monedas fluctúan y crucificando a los líderes políticos, sino para salir a la calle, cuidar el huerto, y hablar con los vecinos.

¿El crecimiento económico termina? Sí. ¿Es el fin del mundo? No, es sólo el principio del fin de un proyecto utópico que comenzó con el sueño de los mineros, los fabricantes, los banqueros, publicistas, vendedores, inversionistas e inventores, y que se ha convertido en una pesadilla para casi todos los demás. Las tendencias pasadas llegan a su cúspide y comienza su decadencia, surgen nuevas tendencias. La naturaleza se adapta, a veces con cambios lentos y graduales, a veces con furia y destrucción, pero la vida debe continuar.

Comprar el libro El fin del Crecimiento adaptado electrónicamente.

Puedes leer El Fin del crecimiento (actualización): Parte 1, por Richard Heinberg aquí.

Una traducción de CSA.

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