Centro de Resiliencia de Aranjuez

Análisis y recursos eco-sociales de adaptación para la transición del siglo XXI

Reducienco el uso de agua urbana


EE.UU. El presidente Theodore Roosevelt dijo una vez que, “la gente civilizada debe saber cómo deshacerse de las aguas residuales de alguna otra manera, antes de ponerla de nuevo en el agua potable.”

El uso del agua, solo  una vez, para dispersar los desechos humanos e industriales es una práctica anticuada, obsoleta, ante la escasez de agua y de las nuevas tecnologías. Sin embargo, todavía es frecuente en gran parte del mundo. El agua que entra en la ciudad, se llega a contaminar con desechos humanos e industriales y sale de la ciudad, peligrosamente contaminada. Desechos industriales tóxicos vertidos en los ríos, lagos, pozos o acuíferos llegan a contaminar enormes cantidades, por lo que el agua de la superficie y la subterránea, no es segura para beber.

La solución de la ingeniería actual para hacer frente a los desechos humanos, es el uso de grandes cantidades de agua para el “lavado”, preferiblemente con un sistema de alcantarillado, ya que puede o no, ser tratadas antes de ser vertidas en el río local. El sistema de “tirar y olvidar”, toma los nutrientes procedentes de la tierra, y por lo general, los vuelca en la masa de agua más cercana. No es sólo la pérdida de nutrientes de la agricultura, la sobrecarga y exceso de nutrientes ha contribuido a la muerte de muchos ríos y la formación de unas 405 “zonas muertas” en las regiones costeras oceánicas . Este sistema es costoso y anticuado, intensivo en el despilfarro de agua, interrumpe el ciclo de los nutrientes, y pueden ser una fuente importante de enfermedades y muerte. El saneamiento y la higiene personal, en los pobres de todo el mundo, acaba con la vida de cerca de 2 millones de niños por año, un peaje que es un tercio de los 6 millones de vidas, que se lleva el hambre y la desnutrición.

Sunita Narain, del Centro de Ciencias y Medio Ambiente de la India argumenta de manera convincente, que un sistema de limpieza a base de agua con plantas de tratamiento de aguas residuales, no es ni ecológicamente, ni económicamente viable para la India. Señala que una familia indígena de cinco miembros, produce 250 litros de excremento en un año, que con el tratamiento de limpieza con agua de sus desechos, contamina 150.000 litros de agua.

Tal como está diseñado, el sistema de alcantarillado de la India es en realidad, un sistema de dispersión de patógenos. Se necesita una pequeña cantidad de material contaminado, “para fabricar” grandes cantidades de agua no apta para el uso humano. Con este sistema, dice Narain, tanto “nuestros ríos, como nuestros hijos, se están muriendo“. El Gobierno de la India, al igual que la de muchos países en desarrollo, está irremediablemente persiguiendo el objetivo de la universalidad de los sistemas de alcantarillado a base de agua y el tratamiento de las aguas residuales en infraestructura, pero no pueden cerrar la enorme brecha que existe entre los servicios que necesitan, no quieren admitir que  económicamente no es viable la opción.

Afortunadamente, existe una alternativa de bajo costo: el inodoro de compostaje. Este es un simple inodoro, sin agua, sin olor, unido a un pequeño centro de compostaje, donde a veces, incluso la orina es recogida por separada en otro habitáculo de la instalación. La orina recogida puede ser transportado en camiones a granjas cercanas, para su uso como fertilizante. El compostaje en seco, convierte el material fecal humano en un humus parecido a la tierra, que es esencialmente inodoro y apenas ocupa un 10% del volumen original. Estas instalaciones deben vaciarse cada año, más o menos, dependiendo del diseño y tamaño. Las comercializadoras periódicamente recoger el humus y lo venden como un suplemento del suelo, lo que garantiza que los nutrientes vuelvan como materia orgánica al suelo, reduciendo la necesidad de energía intensiva de fertilizantes.

Esta tecnología, reduce drásticamente el consumo de agua residencial comparado con los inodoros tradicionales, reduciendo así las facturas de agua y la reducción de la energía necesaria para extraer y purificar el agua. Como beneficio adicional, también se reduce el flujo de basuras, elimina el problema del tratamiento de aguas residuales y restaura el ciclo de nutrientes. La Agencia de Protección Ambiental de los EE.UU. ahora enumera varias marcas de sanitarios composteros secos aprobados para su uso. Por primera vez en Suecia, estos inodoros funcionan bien bajo condiciones tan variables en las que se utilizan actualmente, incluyendo edificios de apartamentos, residencias suecas privadas de Estados Unidos, y en aldeas chinas. Para muchos de los 2,5 millones de personas que carecen de instalaciones de saneamiento, los sanitarios de compostaje seco, puede ser la solución.

Rose George, autor de “La gran necesidad: el mundo innombrable de los desechos humanos y por qué importan”, nos recuerda por qué el “tirar y olvidar” es un sistema de alto consumo de energía. Uno, se necesita mucha energía para suministrar grandes cantidades de agua potable de calidad (hasta 30% del uso doméstico de agua, es para el lavado). Segundo, se necesita energía y mucha, para operar una planta de tratamiento de aguas residuales.

En resumen, hay varias razones del por qué los inodoros de diseño avanzado de compostaje merecen la máxima prioridad: el aumento de la escasez de agua, el aumento de precios de la energía (Nota traducción, debido al decrecimiento energético y el aumento de la demanda), el aumento de las emisiones de carbono, la reducción de las reservas de fosfato, el aumento del número creciente de zonas oceánicas muertas debido a los centros de aguas residuales, los crecientes costos de atención sanitaria ya que las aguas residuales dispersas enfermedades intestinales, y los costos crecientes en el sistema de “limpiar y olvidar” con la eliminación de aguas servidas.

Una vez que el inodoro está separado del sistema de uso del agua, el reciclaje de agua de la casa se convierte en un proceso mucho más simple. Por ciudades, la medida más eficaz para elevar la productividad del agua es la adopción de un tratamiento integral de agua / sistema de reciclaje, la reutilización de la misma agua de forma continua. Con este sistema, que es mucho más sencillo, si el drenaje no se incluye en el agua residual, sólo un pequeño porcentaje de agua se pierde por evaporación cada vez que se completa un ciclo. Teniendo en cuenta las tecnologías que están disponibles hoy en día, es muy posible reciclar el suministro urbano de agua por tiempo indefinido, en gran medida se elimina a las ciudades como un demandante de recursos hídricos, cada vez más escasos.

En algunos lugares, frente a la reducción del suministro de agua y el aumento de los costes, están comenzando a reciclar su agua. Singapur, por ejemplo, que compra el agua a Malasia a un alto precio, ya está reciclando el agua, reduciendo la cantidad que importa. Windhoek, capital de Namibia y una de las zonas más áridas de África, recicla aguas residuales para el agua potable. En California, Condado de Orange ha invertido en una instalación de tratamiento $ 481-millones de dólares que se inauguró a principios de 2008 para convertir las aguas residuales en agua limpia y segura, que se utiliza para reponer el acuífero local. Los Ángeles tiene la intención de hacer lo mismo. Cada vez más y más ciudades, el reciclaje de agua se está convirtiendo en una condición de supervivencia.

Individualmente algunas industrias, frente a la escasez de agua, también se están moviendo para la limìeza de residuos en las aguas. En algunas industrias segregan las corrientes de efluentes, hacen un tratamiento de forma individual con los productos químicos adecuados y hacen filtración de membrana, para la preparación del agua y su reutilización. Peter Gleick, autor principal del informe bienal de agua en el mundo, escribe: “Algunos sectores, como el del papel y la pulpa, lavanderías industriales y acabado de metales, están empezando a desarrollar sistemas de “ciclo cerrado”, donde todas las aguas residuales se reutilizan internamente, con sólo pequeñas cantidades de agua dulce necesaria para compensar el agua incorporada en el producto o por pérdida en la evaporación”. Las industrias se están moviendo más rápido que las ciudades, pero las tecnologías que se están desarrollando también puede ser utilizadas en el reciclaje de las aguas urbanas.

En los hogares, el agua también se puede ahorrar utilizando más eficiente del agua de ducha, inodoros, lavavajillas y lavadoras de ropa. Algunos países están adoptando los estándares de eficiencia del agua y el etiquetado de los aparatos, por mucho que se ha hecho para la eficiencia energética. Cuando los costos de agua aumentan, como inevitablemente lo harán, las inversiones en los sanitarios composteros y más eficiente del agua electrodomésticos serán cada vez más atractivo para los propietarios individuales.

Dos de las servicios -aseos y duchas-  representan juntos, más de la mitad del consumo de agua en las viviendas. Mientras que los inodoros tradicionales utilizan 6 galones (ó 22,7 litros) por descarga, el máximo legal en los EE.UU. los nuevos sanitarios utilizan, 6,0 litros. Los baños nuevos con una tecnología dual-flush utilizar sólo 3,75 litros para una descarga de residuos líquidos y 6,0 litros para una descarga de desechos sólidos. El paso de un cabezal de ducha que fluye a 5 galones (ó 18,75 litros) por minuto a un modelo de consumo de agua 2.5 galones (ó 9,37 litros) lo deja en la mitad. Con las máquinas de lavado o lavadoras, el diseño europeo de eje horizontal utiliza un 40% menos de agua, que los tradicionales modelos de carga superior.

Con la actual situación del agua, la eliminación de los residuos economícamente no es viable. Hay demasiados hogares, fábricas y granjas de engorde para tratar de forma sencilla los residuos a largas distancias, en un planeta lleno de gente. Ello es, ecológicamente inviable e insostenible, un enfoque que pertenece a una época en la que, había mucha menos gente y, mucha menos actividad económica.

by Lester R. Brown, Earth Policy Institute

Traducido por F.V.I. para CSA.

“Mierda de artista” en lata

Apreciados lectores,

Como información adicional al artículo anterior y entrando más en profundidad y detalle, quisiera haceros partícipes de una serie de documentales denominados “La fabulosa historia de la caca”. La historia… es una divertida e impactante serie que combina aspectos biológicos, psicológicos, históricos, científicos, sociales y culturales alrededor de los excrementos animales y humanos. Para el reino animal, los excrementos tienen multitud de importantes funciones: identificación biológica, prueba de la salud o transporte de mensajes en código entre algunas criaturas. Los humanos, por su parte, tienden a sentirse avergonzados de sus heces aunque cada humano produce en toda una vida seis toneladas de excrementos. Según Freud, este tema nos incomoda porque nos recuerda nuestra naturaleza más puramente animal. De hecho, la industria sanitaria busca constantemente nuevas ideas para deshacernos de esta particular basura. Para luchar contra su desagradable hedor, investigadores japoneses están desarrollando una pastilla que podría eliminar el olor de nuestras heces. No obstante, la humanidad ha comenzado a entender los beneficios que podrían sacarse de esta abundante sustancia: como fertilizante, como material para la construcción, para hacer sopa, tostar café o incluso para fabricar cosméticos, tal y como ya lo usan las geishas. ¿Se atreven a descubrir todo lo que nunca hubieran preguntado o ni siquiera imaginado?.

Saludos. F.V.I.

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2052: A global forecast for the next forty years

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