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Análisis y recursos eco-sociales de adaptación para la transición del siglo XXI

Análisis y Opinión: Comida o Combustible? – por Earth Policy Institute


por Lester R. Brown, Earth Policy Institute

Post Analisis y opinion Comida o Combustible En el momento del embargo de las exportaciones de petróleo árabe en la década de 1970, los países importadores comenzaron a preguntarse si había alternativas al petróleo. En varios países, en particular los Estados Unidos, varios en Europa, y Brasil, la idea de la producción de cultivos para producir combustible para los automóviles era atractiva. Se lanzó la moderna industria de los biocombustibles.

Este fue el comienzo de lo que sería una de las grandes tragedias de la historia. Brasil fue capaz de crear un floreciente programa de etanol basado en la caña de azúcar, una planta tropical. Desafortunadamente para el resto del mundo, sin embargo, en los Estados Unidos el material de alimentación era el maíz. Entre 1980 y 2005, la cantidad de grano utilizado para producir combustible de etanol en los Estados Unidos se expandió gradualmente desde 1.000.000 hasta 41.000.000 de toneladas.

Luego vino el huracán Katrina, que interrumpió las refinerías de petróleo del Golfo de base y las líneas de suministro de gasolina a finales de agosto de 2005. Como los precios de la gasolina en Estados Unidos subieron rápidamente a 3 dólares el galón, la conversión de un bushel de maíz de 2 dólares, que se puede destilar a 2.8 galones de etanol, se convirtió en altamente rentable.

El resultado fue una carrera para recaudar capital y construir destilerías. Desde noviembre de 2005 hasta junio de 2006, la tierra estaba lista para una nueva planta de etanol en los Estados Unidos cada nueve días. De julio a septiembre, el ritmo de construcción se aceleró a una cada cinco días. Y en octubre de 2006, fue una vez cada tres días.

Entre 2005 y 2011, el grano utilizado para producir combustible para los automóviles subió desde 41 millones hasta 127 millones de toneladas – casi un tercio de la cosecha de cereales de EE.UU.. (Vea la Figura 4-1.) Los Estados Unidos están tratando de sustituir los campos de petróleo de los campos de maíz para satisfacer parte de sus necesidades de combustible de automoción.

El desvío masivo de grano para coches de combustible ha ayudado a impulsar al alza los precios de alimentos, dejando a los consumidores de bajos ingresos en todas partes a sufrir algunas de las alzas de precios de alimentos más grave de la historia. A mediados de 2012, los precios del trigo, el maíz y la soja del mundo fueron aproximadamente el doble de sus niveles históricos.

El apetito por el grano para coches de combustible es insaciable. El grano necesario para llenar un tanque de combustible de 25 galones de un vehículo utilitario deportivo con etanol una sola vez podría alimentar a una persona durante todo un año. El grano se convirtió en etanol en los Estados Unidos en 2011 podría haber alimentado, a niveles mundiales de consumo promedio, unos 400 millones de personas. Pero incluso si toda la cosecha de cereales de EE.UU. fueron convertidos en etanol, sólo podría satisfacer 18 por ciento de la demanda de gasolina actual.

Con su enorme crecimiento en la capacidad de destilación, los Estados Unidos superó rápidamente el Brasil para convertirse en el nuevo líder mundial en biocombustibles. En 2011, los Estados Unidos produjeron 14 mil millones de galones de etanol y Brasil producen menos de 6 mil millones de galones, que en conjunto representaron el 87 por ciento de la producción mundial. Los 14 mil millones de galones de etanol a base de granos EE.UU. se reunieron alrededor de un 6 por ciento de la demanda de gasolina en EE.UU.. Otros países productores de etanol a partir de cultivos de alimentos, aunque en cantidades relativamente pequeñas, son China, Canadá, Francia y Alemania.

La mayoría de crecimiento de la producción de etanol se ha concentrado en los últimos años. En 1980, el mundo produjo apenas mil millones de galones de etanol combustible. Para el 2000, la cifra fue de 4,5 millones de galones. Todavía estaba aumentando, aunque lentamente, ampliando a 8,2 mil millones de galones en 2005. Pero desde entonces hasta 2011, la producción aumentó a 23 mil millones de galones.

Varios países, entre ellos Estados Unidos, también están produciendo biodiesel a partir de cultivos de oleaginosas. La producción mundial de biodiésel creció de apenas 3 millones de galones en 1991 a poco menos de mil millones de galones en 2005. Durante los próximos seis años saltó a casi 6 mil millones de galones, lo que aumenta seis veces. Sin embargo, la producción mundial de biodiesel es menos de un cuarto que de etanol.

La producción de biodiesel es mucho más uniformemente distribuidos entre los países que la de etanol. Los cinco principales productores son Estados Unidos, Alemania, Argentina, Brasil y Francia, con una producción que va desde 840 millones de galones por año en los Estados Unidos de 420 millones de galones en Francia.

Una variedad de los cultivos se puede utilizar para producir biodiesel. En Europa, donde el aceite de girasol, aceite de palma y aceite de colza están liderando los aceites de mesa, de colza se utiliza con mayor frecuencia para el biodiesel. Del mismo modo, en los Estados Unidos la soja es el aceite de la tabla principal y la materia prima del biodiesel. Por otra parte, el aceite de palma es ampliamente utilizado tanto para la alimentación y la producción de biodiesel.

Aunque la producción de la palma de aceite se limita a las regiones tropicales y subtropicales, el cultivo produce más biodiésel por hectárea que hacen las semillas oleaginosas de la zona templada, como la soja y la colza. Sin embargo, una preocupante consecuencia del aumento de la producción de biocombustibles es que las nuevas plantaciones de palma aceitera están llegando a expensas de los bosques tropicales. Y cualquier tierra que se dedica a la producción de cultivos para biocombustibles no está disponible para producir alimentos.

No sólo son los biocombustibles ayudan a elevar los precios de los alimentos, y por lo tanto aumentar el número de personas que padecen hambre, la mayoría no tienen mucho sentido desde la perspectiva de la eficiencia energética. Aunque el etanol puede ser producido a partir de cualquier planta, es mucho más eficaz y mucho menos costoso de usar los cultivos de azúcar y almidón-cojinete. Pero incluso entre estos cultivos el rendimiento varía mucho. El rendimiento de etanol por hectárea de caña de azúcar es de casi 600 litros, un tercio más alto que el del maíz. Esto es en parte debido a la caña de azúcar se cultiva en regiones tropicales y subtropicales, y crece todo el año. Maíz, por el contrario, tiene una temporada de crecimiento de 120 días o menos.

En términos de eficiencia energética, el etanol a base de granos es un claro perdedor. Para la caña de azúcar, el rendimiento de la energía – es decir, la energía contenida en el etanol – puede ser hasta ocho veces la energía invertida en la producción del biocombustible. En cambio, el retorno de la energía de la energía invertida en la producción de etanol a base de maíz es sólo aproximadamente 1,5 a 1, una vuelta triste.

Para el biodiesel, el aceite de palma es de lejos el cultivo más eficientes, produciendo aproximadamente nueve veces más energía que se invierte en la producción de biodiesel a partir de ella. El retorno de la energía para el biodiesel producido a partir de soja y de colza es de aproximadamente 2,5 a 1. En cuanto a la productividad de la tierra, una hectárea de palma aceitera puede producir más de 500 galones de combustible por año – más de seis veces mayor que la producen a partir de la soja o la colza. Crecer hasta los cultivos para combustibles más productivos, sin embargo, todavía se referirá bien la tierra desviando de otros cultivos o borrar más tierra.

La capacidad de convertir grandes volúmenes de grano en combustible significa que el precio del grano está más estrechamente relacionado con el precio del petróleo que nunca. Si el precio del combustible a partir de granos cae por debajo del petróleo, entonces la inversión en la conversión de grano en combustible aumenta. Por lo tanto, si el precio del petróleo llegara a, digamos, 200 dólares el barril, probablemente habría una enorme inversión adicional en destilerías de etanol para convertir el grano en combustible. Si el precio del maíz sube lo suficiente, sin embargo, como bien podría hacerlo, destilación de cereales para producir combustible podría dejar de ser rentable.

Una de las consecuencias de la integración de la alimentación mundial y la economía de combustible es que los propietarios de vehículos de motor 1000000000 del mundo se enfrentaron a las personas más pobres del mundo en la competencia para el grano. El ganador de esta competición dependerá en gran medida de los niveles de ingresos. Mientras que el conductor promedio tiene un ingreso anual de más de $ 30.000, los ingresos de los 2 mil millones de personas más pobres del mundo son menos de $ 2,000.

El aumento de precios de los alimentos pueden traducirse rápidamente en conflictos sociales. Como los precios del grano se duplica entre 2007 y mediados de 2008, las protestas de los alimentos y los disturbios estallaron en muchos países. Tensiones económicas en forma de aumento de los precios de los alimentos se traducen en tensiones políticas, poniendo a los gobiernos en algunos países bajo presiones inmanejables. Los EE.UU. Departamento de Estado, informa disturbios comida en unos 60 países entre 2007 y 2009. Entre éstos se encontraban Afganistán, Yemen, Etiopía, Somalia, Sudán, la República Democrática del Congo y Haití.

Los programas internacionales de ayuda alimentaria también se ven especialmente afectadas por la subida de precios de los cereales. Dado que los presupuestos de los organismos de ayuda alimentaria se ha fijado muy por adelantado, un aumento de los precios se reduce la asistencia alimentaria, precisamente cuando se necesita más ayuda. El Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas, que proporciona ayuda alimentaria de emergencia a más de 60 países, tiene que cortar los envíos ya que los precios se disparan. Mientras tanto, más de 7.000 niños mueren cada día de hambre y de enfermedades relacionadas.

Cuando los gobiernos subsidian a base de alimentos la producción de biocombustibles, que son en efecto el dinero de los contribuyentes “para aumentar los costos en la caja del supermercado. En los Estados Unidos, la producción de etanol combustible se sintió alentado por el crédito fiscal concedido a alimentar mezcladores para cada galón de etanol que se mezcla con la gasolina. Este crédito fiscal expiró a finales de 2011.

Aún en el lugar, sin embargo, es la Norma de Combustibles Renovables, que se ve por el Departamento de Agricultura de EE.UU. como parte de una estrategia para “ayudar a recargar la economía rural de América.” Este mandato establece que el uso de biocombustibles rampa de hasta 36 millones de galones al año por 2022. De este total, 16 mil millones de galones están programados para venir de materias primas celulósicas, tales como tallos de maíz, pasto o virutas de madera.

Sin embargo, para el futuro previsible, la producción de esos combustibles a base de celulosa tiene pocas posibilidades de llegar a esos niveles. La producción de etanol a partir de azúcares o almidones como el maíz o caña de azúcar es un proceso de un solo paso que convierte la materia prima para el etanol. Pero la producción de etanol a partir de materiales celulósicos es un proceso de dos pasos: primero el material debe ser dividido en azúcar o almidón, y luego se convierte en etanol. Además, materias primas celulósicas como tallos de maíz son mucho más voluminosos que las materias primas como granos de maíz, así que el transporte de ellos a partir de campos distantes a una destilería es mucho más costosa. Extracción de residuos agrícolas como tallos de maíz o paja de trigo del campo para producir etanol priva al suelo de materia orgánica es necesario.

La triste realidad es que el camino hacia este ambicioso objetivo biocombustible celulósico está llena de empresas en quiebra que intentaron y no lograron desarrollar un proceso que produciría un combustible económicamente viable. A pesar de tener la ventaja de no ser directamente parte del suministro de alimentos, el etanol celulósico tiene fuertes características intrínsecas que lo ponen en desventaja básica en comparación con el etanol de grano, por lo que nunca puede ser económicamente viable.

El mandato de la Unión Europea (UE) que requiere que el 10 por ciento de su energía para el transporte provenga de fuentes renovables, principalmente biocombustibles, para el año 2020 es igualmente ambicioso. Entre las empresas internacionales de agronegocios, esto es visto como una razón para adquirir terrenos, sobre todo en África, en el que para producir combustible para su exportación a Europa. Dado que Europa se basa principalmente en el combustible diesel de sus vehículos, los inversores están buscando cultivos como la palma de aceite y jatrofa, un arbusto relativamente bajo rendimiento oleaginosas, como fuente de combustible diesel.

Existe una creciente oposición a este objetivo de la UE de los grupos ecologistas, la Agencia Europea de Medio Ambiente, y muchos otros interesados. Se oponen a la deforestación y el desplazamiento de los pobres, que a menudo resulta de tal “acaparamiento de tierras.” … Ellos también están preocupados de que, en general, los biocombustibles no ofrecen los beneficios para el clima prometidas.

La industria de los biocombustibles y sus defensores han argumentado que las emisiones de gases de efecto invernadero de los biocombustibles son más bajos que los de la gasolina, pero esto ha sido cuestionada por una serie de estudios científicos. De hecho, existe una creciente evidencia de que la producción de biocombustibles puede contribuir al calentamiento global en vez de aminorar ella. Un estudio dirigido por el premio Nobel de química Paul Crutzen, del Instituto Max Planck de Química en Alemania informa de que los fertilizantes nitrogenados utilizados para producir cultivos para biocombustibles liberan “las emisiones de óxido nitroso lo suficientemente grandes como para causar el calentamiento climático en lugar de refrigeración”.

Un informe de la Universidad de Rice, que examinó cuidadosamente la cuestión de emisión de gases de efecto invernadero concluyó que “no se sabe si la producción de biocombustibles existente proporciona una mejora beneficiosa sobre la gasolina tradicional, después de tomar en cuenta los cambios y las emisiones de óxido nitroso de uso del suelo. Legislación dando preferencias biocombustibles sobre la base de los beneficios de gases de efecto invernadero debe ser evitado. “La Academia Nacional de Ciencias de EE.UU. también expresó su preocupación por los efectos negativos de la producción de biocombustibles en los suelos, el agua y el clima.

Hay algunas buenas noticias sobre el tema de los alimentos o combustible. Un 04 2012 informe señala que la industria “, el motor de etanol mundo continúa a fallar.” Producción de etanol en los EE.UU. probablemente alcanzó su punto máximo en 2011 y está previsto que caiga un 2 por ciento en 2012. Una mayor disminución de la producción de etanol de EE.UU. es probable que en 2013 los precios del petróleo y la debilitan en forma de calor y la sequía en los precios del maíz en coche del Medio Oeste de Estados Unidos hacia arriba. Para muchos destiladores, el margen de beneficio desapareció en 2012. A principios de julio de 2012, Valero Energy Corporation, una compañía petrolera y de los principales productores de etanol, informó que estaba al ralentí el segundo de sus 10 destilerías de etanol. Otras numerosas destilerías están a punto de cerrar.

Si el mandato de etanol fueron eliminados, destiladores estadounidenses tendrían aún menos confianza en el futuro de comercialización de etanol. En un mundo de precios de los cereales y el aceite muy fluctuante, la producción de etanol no siempre sería rentable.

Más allá de esto, el uso de combustible para la automoción en los Estados Unidos, que alcanzó su punto máximo en 2007, cayó un 11 por ciento para 2012. Los jóvenes que viven en las ciudades no son simplemente como vehículo orientado a que sus padres eran. No son parte de la cultura del automóvil. Esto ayuda a explicar por qué el tamaño de los EE.UU. motor de vehículo de la flota, después de subir durante un siglo, alcanzó un máximo de 250 millones en 2008. Ahora parece que el tamaño de la flota seguirá reduciéndose a través de esta década.

Además, la introducción de estrictas normas de eficiencia de combustible de automóviles estadounidenses más significa que el consumo de gasolina en los vehículos nuevos vendidos en 2025 será la mitad que el de los vehículos nuevos vendidos en 2010. Como los coches más viejos y menos eficientes son jubilados y el uso de combustible disminuye, la demanda de etanol a base de cereales para la mezcla también se reducirá.

Dentro del sector del automóvil, un movimiento importante para los híbridos enchufables y coches totalmente eléctricos reducirá aún más el uso de la gasolina. Si este cambio va acompañado de inversión en miles de parques eólicos para alimentar electricidad barata a la red, a continuación, los coches podrían funcionar en gran medida de la electricidad por el costo equivalente a 80 centavos por galón de gasolina.

También hay una creciente preferencia del público para caminar, andar en bicicleta y utilizar el transporte público siempre que sea posible. Esto no sólo reduce la demanda de automóviles y la gasolina, sino también la pavimentación de la tierra para los caminos y estacionamientos.

Si se ve desde un entorno o un punto de vista económico, todos nos beneficiaríamos al pasar de los combustibles líquidos a vehículos impulsados ​​eléctricamente. El uso de electricidad de los parques eólicos, celdas solares o plantas de energía geotérmica a coches de la energía reducirá drásticamente las emisiones de carbono. Ahora tenemos tanto de las tecnologías de generación de electricidad y las tecnologías de automoción para crear un sistema de transporte sin emisiones de carbono limpio, que no se basa ya sea en el uso de aceite o la conversión de los cultivos de alimentos en combustible.

Foto Carnet Blanco y negro Bubokpor Fernando Valdepeñas CRA Editor

Como la “inercia de falta del tiempo”, no tiene muchos visos de finalizar, he optado por apretar el botón del “traslate de google” dando como resultado el siguiente texto. Es “razonadamente legible”, he retocado algunas palabras que no traducía correctamente, pero la estructura y sintáxis, tal cual queda. Os pido disculpas, pero sólo dos manos, dan para lo que dan.

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